野球部の彼

 強豪がひしめく神奈川県大会の決勝マウンドには、クラスメイトの翔平くんが立っている。私は吹奏楽部の一員として、母校の勝利を願いながら必死に演奏していた。

 九回裏ツーアウトまできた。あと一人アウトにすれば、甲子園大会出場が決まる。翔平くんの投げたストレートを、相手校の四番打者がバットに当てた。ボールは快音を上げながら、レフト方向に高々と舞い上がる。

 そのボールは、レフトの選手が難なく捕球してゲームセット。翔平くんは勝利投手となって、母校を甲子園へと導いた。私は友人たちと喜びながら、翔平くんの姿を目で追っていた。

 甲子園大会本戦では、翔平くんの力投も空しく、三回戦であえなく敗退。泣きながら甲子園の土をかき集めている彼の姿を、私はアルプススタンド応援席から、目を真っ赤に腫らして見つめていた。

 日曜の午後、友人と遊びに行った帰り道。河川敷を歩いていると、「大野さん」と後ろから声をかけられた。私が「えっ?」と振り向くと、そこにはランニングをしていた翔平くんの姿があった。

「草野君、ここで自主練していたの?」
「うん、足腰鍛えないとね、ピッチャーは」

 そう言って彼は、自分の太腿をパンッと叩いて微笑んだ。私は翔平くんの事が好き。特に、爽やかな笑顔がだ~い好き。しかし、自分の気持ちは恥ずかしくて言えない。

 私は、背が低いのがコンプレックス。背が高い翔平くんと並ぶと、やっぱり様(さま)にならない。背が低い方が可愛いよと友人たちは言ってくれるけど、それでも私は気に入らない。

 甲子園で活躍した翔平くん。学校で人気者どころか、全国的な有名人だ。そんな翔平くんと一緒に居る姿を見られるのは恥ずかしかったけど、ずっと片想いだった私にとって、二人っきりで話すなんて夢みたい。

「……草野君、やっぱりプロに行くの?」

 思い切って聞いてみる。翔平くんと話すチャンスなんて滅多にない。私は勇気を振り絞ってみた。

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「うん、行きたい」
「希望の球団はあるの?」
「もし指名されたら、どこへでも行くつもりだよ」
「そう……」
「大野さんは、どこの大学に行くの?」
「私は英語が得意だから、東京外大か筑波に行きたいなあと思って」
「大野さんなら、頭が良いからきっと行けるよ」
「それはわかんないけど、将来は英語が活かせる仕事がしたいと思って」
「大野さんの夢が叶うと良いね。僕もプロで頑張るよ。お互い頑張ろう」

 そう言うと、翔平くんは再び走り出した。私は彼の後姿を見送りながら、しばらくは夢のような時間の余韻に浸っていた。

 念願のプロ野球に進んで活躍した彼は、日本代表として国際大会にも選ばれた。外国人選手相手にも好成績を残した結果、メジャーリーグからも熱い視線を浴びるようになった。日本のマスコミも、彼のメジャー挑戦に対して好意的に報道している。

 外資系の会社で働いている私は、休暇を取って実家に帰省した。懐かしい思いで河川敷を歩いていると、突然後ろから「大野さん?」と声をかけられた。

 「えっ?」と驚いて振り返ると、そこに立っていたのは背の高い男性。サングラスに帽子を被(かぶ)るその人を「誰だろう?」と思って見ていると、「久しぶり」と言ってサングラスを外した。

「えっ、草野君だったの?」

 高校卒業して以来の翔平くんが、私に向かって微笑んでいる。

「ここじゃ誰かに見られちゃう。僕の車の所へ行こう」

 そう言うと、私の手を握って走り出した。彼は今や、日本中で知らない人はいない大スター。そんな彼が、同級生とは言え私の手を握っている。その事実が衝撃過ぎて、私の顔は真っ赤になった。

 高級外車の助手席に座らされた私は、憧れの彼と二人きりになった事が信じられない。「ちょっとドライブしようよ」と言って、彼はエンジンをかけて車を走らせた。

「なんかさ、これって運命の出会いだと思わない?」
「えっ、運命の出会い?」
「そうだよ。僕はたまたま実家に帰省していて、たまたま懐かしい河川敷にやってきた。そしたら君が歩いていた。本当に驚いたよ。そして直ぐに声をかけたんだ」

 ゆっくりと話してはいるけれど、彼の興奮が私にも伝わってくる。私は恥ずかしくて、まともに彼の顔が見れない。

「本当の事を言うとさ、僕は大野さんが好きだったんだ」

 思わず「えっ?」と顔を上げ、彼の顔を見た。翔平くんは前を向いたまま運転している。

「僕、背の低い子が好きでね。君はずっと、教室で輝いていたよ。でも、恥ずかしいから、君に告白出来なかったんだよなあ。あの頃はまだ、自分に自信がなかったしね。でも、今なら言える。自信を持って言える。今日の君との出会いは、運命に違いない。僕と付き合ってください」

 翔平くんの言葉が、レーザービームのように私の胸を突き刺さした。苦しくて息が出来ない。彼の横顔を見つめながら、自然と涙が流れてくる。

「……こんな、こんな私なんかで、本当に良いの?」

 やっとの思いで言葉を絞りだすと、彼は微笑みながら言った。

「僕と一緒にアメリカへ行ってくれないかな。君の英語が必要なんだよ」

 彼の眩しい横顔が、涙で滲んでよく見えないけど、目を瞑って私はこう言った。

「はい、わかりました。こんな私をどうぞよろしくお願いします」

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